¿Las ballenas azules de la Antártida están regresando del borde de la extinción?

El estudio de Georgia del Sur sugiere que las poblaciones de ballenas azules antárticas se están recuperando después de que la caza de ballenas las llevara al borde de la extinción.

Hace más de un siglo, miles de ballenas azules prosperaron en el Océano Antártico. Pero entonces llegaron los balleneros. A finales de los 60, las poblaciones habían sido cazadas hasta el punto de estar cerca de la extinción.

La ballena azul antártica, una especie que alguna vez fue próspera, está en peligro crítico (para ponerlo en perspectiva, ese es el paso antes de extinguirse en la naturaleza). Pero podría haber un rayo de esperanza de que los animales están empezando a recuperarse. Se han visto ballenas azules en grandes cantidades alrededor de la isla subantártica de Georgia del Sur. Anteriormente, 42.000 de ellas fueron asesinadas por los balleneros en esta región.

¿LAS BALLENAS AZULES DE LA ANTÁRTIDA ESTÁN REGRESANDO DEL BORDE DE LA EXTINCIÓN?

Jennifer Jackson, bióloga polar del British Antarctic Survey y autora principal del nuevo estudio de Georgia del Sur, se muestra cautelosamente optimista sobre el regreso de las ballenas.

Señala que los investigadores del viaje (que ella organizó pero no asistió) vieron 58 ballenas azules en 23 días. Los hallazgos fueron una sorpresa, sobre todo para Jackson y su equipo, que no viajaron a Georgia del Sur en busca de ballenas azules en absoluto.

«No planeábamos ni esperábamos encontrar ballenas azules antárticas en Georgia del Sur. Mi proyecto se centraba en la ballena franca austral del Atlántico Sur. Ni siquiera las estábamos buscando», explicó a LIVEKINDLY. «Sabemos que en 23 días de estudio, vieron 58 ballenas azules. Y no estaban tratando de encontrar ballenas azules. Sugiere que están regresando a Georgia del Sur en grandes cantidades».

¿Por qué vuelven las ballenas azules?

Los avistamientos de ballenas azules en Georgia del Sur «sugieren que ahora está empezando a haber una muy buena recuperación en el Atlántico Sur», dice Jackson.

La caza comercial de ballenas fue prohibida en la década de 1980. Es posible que ahora estemos viendo este resurgimiento de las ballenas azules porque los animales tardan mucho tiempo en reproducirse: el crecimiento de su población es de alrededor del 7 por ciento anual. En la década de 1990, sólo había poco más de 2.000 ballenas azules en todo el océano austral. Desde entonces, las cifras han ido aumentando muy lentamente.

Pero no es sólo el fin de la caza de ballenas lo que ha permitido que las poblaciones prosperen.

¿LAS BALLENAS AZULES DE LA ANTÁRTIDA ESTÁN REGRESANDO DEL BORDE DE LA EXTINCIÓN?

Un ecosistema saludable

En noticias más positivas, Jackson cree que si las ballenas azules están regresando a Georgia del Sur, debe significar que hay suficiente comida para ellas, lo cual es un signo de un océano saludable.

«Poder alimentar a las ballenas azules en ese número, sugiere que hay buena comida y mucha», señala Jackson. «[Las ballenas azules] tienen que ir a lugares con grandes enjambres de krill, así que creo que eso es algo muy positivo».

Añade que los científicos deben investigar más la relación entre las ballenas y sus presas, pero en general, el consenso general es que «son muy buenas noticias». Ella agrega: «Debe haber un ecosistema saludable que traiga tantas ballenas azules«.

Otra razón por la que las ballenas azules están regresando es el manejo cuidadoso y efectivo de la costa. El gobierno de Georgia del Sur se dedica a gestionar su pesquería de manera correcta, para no perturbar el crecimiento de la población de ballenas.

Jackson admite que hay un gran debate sobre cómo gestionar la pesca de forma sostenible, pero elogia al gobierno por su estrecha colaboración con los científicos en torno a la pesca del krill. Aunque se realiza en invierno, no ocurre en absoluto en verano. Y «estudios y revisiones regulares» entran en esas decisiones.

«Por supuesto, quieren ser administradores y custodios eficaces de la vida marina», dice Jackson.

¿Es esto una señal de crecimiento de la población en general?

Jackson está ansioso por recalcar que hay mucho más trabajo por hacer en lo que se refiere a la investigación de la ballena azul. Por el momento, los científicos no saben todo lo que hay que saber sobre la especie. No saben con seguridad cuántas ballenas hay hoy en día.

En Georgia del Sur, es más fácil ver las ballenas debido a la pesca, y también es un lugar turístico. En el océano abierto, es mucho más difícil, explica Jackson. Pero, siguiendo el estudio de Georgia del Sur, es positivo.

«Creo, personalmente, que probablemente hay [otras] áreas en las que hay ballenas azules en buen número, honestamente», señala. «Creemos que al sur de Sudáfrica, y tal vez en la península antártica al oeste, podría haber algunos puntos calientes. Pero la gente tiene que ir y hacer más estudios para averiguarlo.»

¿LAS BALLENAS AZULES DE LA ANTÁRTIDA ESTÁN REGRESANDO DEL BORDE DE LA EXTINCIÓN?

¿Cuál es el futuro de las ballenas azules?

El futuro de la especie es una especie de signo de interrogación, dice Jackson. La caza de ballenas puede haber terminado, pero ahora hay diferentes amenazas, en particular el enredo, la contaminación y las colisiones con barcos.

«No sabemos mucho sobre lo que está sucediendo en su migración», explica Jackson. «Podría haber amenazas para ellos y eso es algo sobre lo que todavía tenemos mucho que aprender. Los riesgos de las colisiones de barcos y los riesgos de contaminación podrían estar afectándolos y no lo sabemos.»

El calentamiento de los océanos, así como los fenómenos meteorológicos extremos y los cambios en los flujos de corriente, también podrían afectar al krill. Las ballenas azules necesitan grandes y densos enjambres para alimentarse. Pero de nuevo, Jackson dice que no está claro cómo se verán afectadas las presas de la ballena azul por el cambio climático. Sin embargo, lo que sí saben es que el krill se alimenta de algas del hielo marino.

«El hielo marino se relaciona con el krill, y luego el krill se relaciona con las ballenas azules, por lo que una reducción del hielo marino probablemente tendrá un impacto en las ballenas«, especula, antes de agregar: «pero aún no sabemos mucho sobre eso».

La verdad es que es simplemente demasiado pronto para decir qué le pasará a las ballenas azules en las próximas décadas. Todavía se están recuperando de la caza de ballenas, y las bajas cifras hacen que sea muy difícil reunir mucha información sobre ellas. Pero el estudio de Georgia del Sur es una señal positiva de que la conservación y la protección están teniendo un impacto.

«Creo que, a fin de cuentas, proteger el océano y ser buenos custodios de nuestro medio ambiente marino va a ayudar a las ballenas«, dice Jackson. «Cuanto más podamos hacer para protegerlas, mejor».

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