Cuero vegetal: Lo que la industria del cuero animal no quiere que sepas

¿Es el cuero realmente un subproducto de la industria cárnica? ¿Y cómo se compara su impacto ambiental con el del cuero vegetal o sintético?

El impacto de la industria del cuero en el clima es mucho peor de lo que se piensa.

Usando los datos de la industria del cuero hemos calculado cuánto gas de efecto invernadero está ligado a tu bolsa de cuero, y no se ve bien.

Una de las herramientas más respetadas utilizadas para evaluar y rastrear la sostenibilidad de los materiales de moda, el Índice de Sostenibilidad de Materiales de Higg (MSI), ha sido presionado recientemente por poderosas fuerzas de la industria del cuero.

Trece grupos internacionales de comercio de la industria del cuero firmaron una carta exigiendo que la Coalición de la Ropa Sostenible (que desarrolla el MSI) suspendiera una mala puntuación para el cuero por afirmaciones de «metodologías inapropiadas y datos obsoletos, no representativos, inexactos e incompletos… que ha llevado a una percepción negativa del cuero«.

CUERO VEGETAL

El SAC, cuyos datos muestran que el cuero de piel de vaca es el tercer material más impactante desde el punto de vista medioambiental que se produce de la cuna a la puerta, después del tejido de seda y el tejido de lana de alpaca, aplaudió con una respuesta pública que destaca la integridad de su trabajo y defiende los datos que obtienen y las metodologías que utilizan, que continúan perfeccionando.

Una de las mayores fantasías que la carta de cuero trató de afirmar es: «La fabricación de cuero toma un desecho de otra industria y lo transforma en un producto duradero, versátil y sostenible».

La comercialización del cuero como subproducto sostenible que supera a las alternativas de cuero ha dado lugar a ideas erróneas muy extendidas entre los profesionales de la moda y los consumidores por igual.

Este tipo de desinformación se ve agravada por esfuerzos como el de la organización Leather Naturally, financiada por la industria, que se refiere a cualquier uso del cuero como «reciclaje» y que se basa en cambiar el enfoque de cosas como los asombrosos impactos sobre el clima y la biodiversidad a cosas como el plástico.

El cuero no es un subproducto

El cuero no es una caridad de reciclaje más que los plásticos son reciclados de los residuos de las refinerías de petróleo crudo.

Para aquellos que creen que el cuero es un mero subproducto de las industrias cárnica y láctea, y que descuentan cualquier impacto ambiental del cuero que no esté relacionado con el procesamiento y el curtido del mismo, abordemos eso.

Un subproducto se convierte en un coproducto cuando este bien secundario – las pieles, de las industrias centradas en la carne o la leche – se convierte en deseable y rentable. El cuero es una industria impulsada por las ganancias que alcanzará un asombroso tamaño de mercado de 629.950 millones de dólares para el año 2025. Debe ser visto como un coproducto.

Entonces, ¿de qué parte de los impactos ambientales y climáticos debería ser específicamente responsable la industria del cuero? ¿Y debería permitírsele dictar eso?

El Panel de Cuero, parte de la Organización de las Naciones Unidas para el Desarrollo Industrial, sostiene que la industria del ganado y del «ganado» no se vería afectada si las ventas de cuero se detuvieran por completo.

Utiliza esta afirmación para argumentar que la cría de animales no está relacionada con la industria del cuero, por lo que las emisiones de gases de efecto invernadero de la misma no deberían ser incluidas.

Este es un argumento erróneo. La industria cárnica y los mataderos han informado específicamente de sus pérdidas multimillonarias cuando las pieles no se venden o se venden por mucho menos, lo que a menudo explica el aumento de las alternativas de cuero.

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Como mínimo, la industria del cuero puede considerarse un gran subsidio a las industrias de la carne y los productos lácteos. En la industria láctea, sólo las vacas hembras, que pueden quedar preñadas y así producir leche, son valiosas vivas.

Debido a esto, innumerables terneros machos recién nacidos son sacrificados anualmente ya que no producirán leche. Estos terneros recién nacidos proporcionan «pieles valiosas para el cuero» y sin la venta de sus pieles, particularmente debido a la disminución del consumo de ternera, la industria láctea pierde muchos ingresos.

Por estas razones, y por el hecho de que no hay piel de animal sin cría de animales, nos vemos obligados a incluir las emisiones de gases de efecto invernadero asociadas a la cría de animales en la cadena de suministro de cuero.

Si no lo hacemos, no podremos contabilizar todos los datos relevantes. Por eso la SAC ha expresado la necesidad de incluir «prácticas de cría de ganado» así como «factores de asignación económica» en consideración de las complejidades de las cadenas de suministro de cuero de bovino. Esta es precisamente la razón por la que la industria del cuero ha salido enérgicamente en contra del Higg Materials Sustainability Index de la SAC, porque desafía el núcleo de su afirmación, cuidadosamente comercializada, de que el cuero -un producto de ganadería intensiva con impactos masivos- es de alguna manera «natural» y «sostenible».

Si la industria del cuero se saliera con la suya, evadiría la responsabilidad de cualquier cosa que esté relacionada con el curtido, y algo más.

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El salto del cuero a la innovación del cuero vegetal

Actualmente, la Federación Alemana del Cuero se esfuerza por prohibir el uso de la palabra «cuero» en los productos sintéticos y las alternativas de origen vegetal.

Con materiales de alta tecnología y pioneros como el cuero cultivado en laboratorio, el cuero de micelio (hongo), el cuero de manzana, piña y cactus, el cuero bioplástico y otros incontables materiales emergentes que surgen en todo el mundo, la industria del cuero está tratando de aplastar las amenazas a su balance final.

Pero el asalto de la industria a la innovación no es nada nuevo. Un artículo de 1915 en el Shoe and Leather Reporter titulado Artificial Leather a Misnomer and a Fallacy (El cuero artificial, un nombre equivocado y una falacia) denunciaba los intentos de sustituir el cuero por innovaciones sintéticas o basadas en plantas de esa época, como el hule y la gutapercha.

El líder de la industria del cuero, James B. Reilly, quien escribió el artículo, dijo: «Los fabricantes de cuero se proponen no seguir resistiendo y soportar la difamación de la reputación y el carácter del cuero genuino por parte de los llamados «cueros artificiales«.

«El cuero es la piel de un animal… Nada más es cuero, y nada más puede ser honestamente llamado cuero

El impacto climático del cuero animal y de la imitación de cuero

Para hacer el caso más fuerte, comenzamos por errar en el lado conservador y asumimos la afirmación de la industria del cuero de un impacto del 0 por ciento para cualquier cosa que ocurra antes de curtir los cueros.

Podemos comparar las emisiones de gases de efecto invernadero de la imitación de cuero más común, el «cuero» de poliuretano, con las emisiones de cuero de vaca, salvo las emitidas en granjas o pastizales.

Cuando usamos los datos compartidos de la industria del cuero para esto y todos nuestros argumentos, todavía no les va bien.

El Panel de Cuero ha compartido un estudio que comienza a contar las emisiones después de la sección de matadero de la cadena de suministro de cuero. Las emisiones incluidas aquí son el uso de energía en las curtidurías, los productos químicos y sus emisiones, el transporte, etc.

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En este caso, las emisiones de CO2e (emisiones de varios gases traducidas a la unidad común de carbono) para el cuero equivalen a 17,0 kg de CO2e por metro cuadrado de cuero producido. En comparación, la cadena de suministro total del cuero artificial tiene un impacto de 15,8kg de CO2e por metro cuadrado.

Como puede ver, incluso permitiendo la irracional suposición de la industria del cuero de que no hay impacto de la cría de animales, todo el ciclo de vida del falso cuero produce menos emisiones.

El estudio compartido de Leather Panel elige incluir la incineración al final de la vida útil en el impacto del cuero falso. Es ilógico incluir la incineración para los productos sintéticos pero no para el cuero animal, y mientras que el cuero de imitación no se biodegradará efectivamente, tampoco lo hará el cuero de origen animal hasta el punto de su total descomposición – incluso en condiciones de estudio de clima controlado compartidas por los grupos de curtidores de cuero.

En una comparación precisa, el cuero sintético tendría incluso menos emisiones que el cuero de vaca.

En otra parte de su informe, el Panel de Cuero comparte una estimación de impacto que incluye las emisiones de las granjas – esta es una estimación más justa del impacto del cuero, y de nuevo proviene de su propio informe.

Aquí, la huella de carbono de la piel de vaca se encuentra en 110,0 kg de CO2e por metro cuadrado, lo que hace que la piel de vaca tenga casi siete veces más impacto climático que la piel sintética por metro cuadrado.

El costo del carbono del cuero

Entonces, ¿cuántos kilogramos de CO2e hay en nuestras chaquetas, bolsas y zapatos de cuero?

Después de preguntar a los creadores de estos productos cuánto cuero se requiere para ellos, tenemos todos los números que necesitamos para resolver esto.

Multiplicando las emisiones de CO2e/m2 de la piel de imitación y de la piel de vaca respectivamente, con los requisitos de material de cada producto, vemos exactamente cómo nuestras elecciones de moda contribuyen a la crisis climática.

Si usted es alguien que ha oído que el cuero vegano es peor para el medio ambiente, o si está interesado en la seguridad continua del mundo ecológico, estos cálculos pueden valer su consideración cuando se diseñen o compren estos productos.

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«¿Preferirías que las pieles fueran arrojadas a un vertedero? Esta es una pregunta común que tanto la industria del cuero como la comunidad de la moda sostenible a menudo plantean.

Basándonos en los datos, nuestra respuesta es sí, y aquí está el porqué: tirar una piel de vaca a la basura tiene un menor impacto climático que convertirla en cuero.

Sí, el carbono que se almacena biológicamente en las pieles de vaca sin curtir si se envían a los vertederos produciría algunas emisiones de metano a medida que se pudren, pero no se acerca ni de lejos a la cantidad de C02e que se crea cuando transformamos químicamente esas pieles en cuero (que finalmente se desechará o incinerará de todos modos).

Esto es cierto incluso cuando tomamos en cuenta la huella de una alternativa sintética asumiendo que alguien puede optar por eso en su lugar. De hecho, sólo el procesamiento y el curtido de las pieles crudas en cuero es tan impactante como producir el propio cuero falso.

¿Por qué no usar el material que no contribuye financieramente a la matanza entonces? Para la comunidad de la moda sostenible que se preocupa por los residuos, esto es bastante contrario a la intuición. Por qué deberíamos tirar algo en lugar de usarlo, es una venta difícil.

CUERO VEGETAL

Estas comparaciones son sorprendentes y suenan fieles a la realidad de que la forma en que consumimos la moda, así como la diseñamos y la producimos, tiene un gran impacto en el medio ambiente, especialmente en la crisis climática.

Por supuesto, esto no es tan profundo como una evaluación completa del ciclo de vida, pero los datos son conmovedores, verificados y cruciales de considerar. Aunque las principales voces de la moda sostenible continúan justificando y racionalizando el cuero, esto se debe principalmente a las muy efectivas relaciones públicas de la industria del cuero y su evangelio sobre lo que es natural, genuino, real y auténtico.

El bombo publicitario detrás del cuero, incluso el raro cuero curtido al vegetal, simplemente no puede oponerse al análisis basado en hechos que muestra que los animales no pertenecen a las cadenas de suministro de la moda responsable.

Y tampoco termina con el carbono. Cuando se trata de la biodiversidad, el agua, el uso de la tierra y la deforestación, la eutrofización tóxica y más, el cuero debería ser rápidamente relegado al rango de la peor amenaza de la moda para el medio ambiente.

*Datos para ecuaciones de vertederos

¿El impacto de enviar los cueros a los vertederos es peor o mejor que el impacto de usar los cueros para convertirlos en cuero? (Fuentes abajo)

Emisiones totales por el envío de pieles sin procesar a un vertedero (en kg de CO2e / m2 de piel)

= Emisiones totales de la conversión de pieles en cuero – Emisiones del procesamiento del cuero + Emisiones en el vertedero

= 110 – 17 + 1.152

= 94.152 kg de CO2e / m2 de piel sin procesar en un vertedero

Emisiones totales de la transformación de pieles en cuero = 110kg de CO2e / m2 (Fuente: Panel de Cuero)

Diferencia en las emisiones (es decir, cuero – vertedero)

= Emisiones totales de la conversión de pieles en cuero – Emisiones totales del envío de pieles sin procesar a los vertederos

= 110 – 94.152

= 15.848 kg de CO2e / m2

Fuentes y cálculos adicionales:

Emisiones del procesamiento del cuero = 17kg de CO2e / m2 (Fuente: Panel de Cuero)

Emisiones en los vertederos

= Emisiones de CO2 por metro cuadrado de piel x relación de masa metano-carbono

=CO2 por tonelada de cuero / Cueros por tonelada X Cueros por metro cuadrado X Relación de masa metano-carbono

= 1.152 kg de CO2e / m2

CO2 por tonelada de piel en el vertedero

Se emiten 624 kg de CO2 por tonelada 1000 kg de pieles putrefactas (Fuente: Leather Panel).

Cueros por tonelada

Un cuero de vaca promedio pesa 6,1 kg (Fuente: UNESCO).

1000 / 6,1 = 163,93 pieles por tonelada.

Cueros por metro cuadrado

Un cuero de vaca promedio es de 47.5 pies cuadrados o 4.41 metros cuadrados (Fuente: Tienda de Cuero)

= 1 piel por cada 4,41 metros cuadrados

Relación de masa metano-carbono

Para convertir los datos que se refieren únicamente al carbono en datos que estén alineados con el resto de nuestros datos – medidos en emisiones equivalentes de CO2 – necesitamos tener en cuenta cómo el carbono se convertiría en metano en el proceso de descomposición en los vertederos (Fuente: Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos). El metano y el carbono tienen diferentes masas atómicas, 16 y 12 respectivamente (Fuente: Biblioteca Nacional de Medicina: Metano; Carbono).

Las fuentes y los cálculos de este artículo fueron verificados por los expertos de Faunalytics, una organización de investigación sin fines de lucro que proporciona datos y recursos para apoyar la defensa efectiva de los animales basada en la evidencia.

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